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¿Cómo se bioenriquecen las plantas?

El bioenriquecimiento es una parte importante de la seguridad alimentaria mundial como una solución agrícola para la salud pública.
EEUU - 11/06/2018
Seguridad alimentaria
Diferencia entre el enriquecimiento y el bioenriquecimiento. Foto: ASA/CSSA


Las plantas en nuestra dieta son imprescindibles para nuestra salud. Los cultivos alimentarios nos proporcionan nutrientes importantes para la salud humana, el crecimiento y el metabolismo. Diferentes cultivos de hortalizas contienen muchos tipos de vitaminas y minerales que son la base de una dieta saludable. Por ejemplo, las zanahorias son ricas en betacaroteno, pero tienen buenas cantidades de Vitaminas K y B1. Si no obtenemos una buena combinación de opciones de vegetales y frutas, nuestra dieta no es tan saludable como puede ser. Este desequilibrio de nutrientes puede conducir a trastornos o enfermedades.

Se cree que la comida es la mejor medicina por su contribución de nutrientes, importancia en la prevención de enfermedades y disponibilidad para el público en general. Aunque podría parecer que para combatir la malnutrición, tomar una multivitamina (o suplementos vitamínicos específicos) y distribuir vitaminas a quienes lo necesitan puede tener complicaciones. Y, a menudo, la fuente de alimento de una vitamina o mineral se absorbe mejor que un suplemento.

Los gobiernos y las organizaciones de salud pública han respondido a la desnutrición mediante el desarrollo de programas de fortificación. Estos programas agregan nutrientes purificados a los alimentos comúnmente consumidos. Por ejemplo, en los EE. UU., la leche se fortifica con vitamina D. También solemos fortificar los cereales para el desayuno con hierro y agregamos yodo a la sal. Agregar vitaminas y minerales a los alimentos comúnmente consumidos puede ser una buena manera de prevenir las deficiencias de nutrientes.

Los programas de bioenriquecimiento pueden tener limitaciones. Requieren una coordinación sustancial entre los trabajadores de salud pública, los gobiernos y las empresas privadas de alimentos. Puede ser difícil conseguir alimentos bioenriquecidos para los consumidores dentro de los sistemas alimentarios afectados por la infraestructura y el clima. Además, los alimentos bioenriquecidos deben distribuirse a largo plazo, con inversiones continuas.

Los alimentos bioenriquecidos tienen nutrientes agregados a los alimentos después de la cosecha, generalmente durante el procesamiento. Los científicos se preguntaban si podrían criar plantas para acumular nutrientes específicos. Esto produce alimentos bioenriquecidos. El bioenriquecimiento es el esfuerzo por desarrollar nuevas variedades de cultivos alimentarios con mayores cantidades de micronutrientes. La comida mejorada comienza con las semillas sembradas en el campo. Esto permite a las comunidades y agricultores cultivar sus propios productos alimenticios bioenriquecidos. También pueden retener semillas de la cosecha de este año para el próximo año.

El bioenriquecimiento es una parte importante de la seguridad alimentaria mundial como una solución agrícola para la salud pública. Existen varias estrategias para bioenriquecer las plantas con micronutrientes: por tierra (suelo), por mar (agua) y a través de la genética. El bioenriquecimiento por suelo y agua utiliza la capacidad de las plantas para acumular nutrientes con mayores concentraciones de suelo. Por ejemplo, los cambios en el pH del suelo, el contenido mineral y los microbios del suelo pueden modificar la cantidad de micronutrientes que se acumulan en los alimentos. Lo mismo puede ocurrir a través del agua. El contenido mineral del suministro de agua de una planta puede aumentar los minerales en la comida. Sin embargo, el bioenriquecimiento a través del suelo y el agua es una solución más local. Las condiciones de campo de una ubicación a otra pueden ser muy diferentes.

El método más prometedor de bioenriquecimiento es a través de la genética. Los criadores investigan el desarrollo de un nuevo tipo de cultivo que conserva todas las buenas cualidades de la planta madre. El objetivo es conservar el alto rendimiento, la resistencia a las enfermedades y el buen sabor de un cultivo, al tiempo que aumenta el valor de los nutrientes.

En la cría de cultivos tradicionales, los criadores cruzan dos variedades de un cultivo alimentario para mejorar los rasgos de los agricultores y consumidores. Las plantas con características "élite", como el alto rendimiento, la resistencia a enfermedades y el buen gusto, se cruzan con otras que acumulan más nutrientes. Este proceso se repite durante muchas temporadas de crecimiento hasta que desarrollan una nueva variedad que es a la vez elitista y acumula más micronutrientes.

Un aspecto importante del bioenriquecimiento es que puede aplicarse a muchos cultivos. Esto se ajusta a las tradiciones y gustos de las comunidades locales. Para una población como la India, los criadores pueden trabajar con mijo alto en hierro, un alimento común en ese país. En Uganda, las batatas con alto contenido de vitamina A están reduciendo la malnutrición. Y, en el África subsahariana, donde los frijoles son un alimento básico, los criadores trabajaron para desarrollar frijoles altos en hierro. Un informe reciente encontró que tales programas han proporcionado alimentos bioenriquecidos a más de 20 millones de personas.

Una limitación del método de reproducción tradicional es que requiere encontrar una variedad que tenga un alto contenido de un nutriente objetivo para cruzar con la variedad élite. Por ejemplo, existe la necesidad de bioenriquecer el arroz con betacaroteno (provitamina A). La desnutrición en la vitamina A puede provocar problemas en los ojos e incluso ceguera. La distribución de suplementos de vitamina A puede ser difícil, y muchos se quedan sin la cantidad que necesitan para estar saludables.

Es muy difícil utilizar la reproducción tradicional para mejorar los niveles de pro-vitamina A en el grano de arroz. El arroz tiende a acumular la provitamina A en sus hojas no comestibles en comparación con el grano real. Por lo tanto, se desarrolló un esfuerzo para bioenriquecer el grano de arroz con pro-vitamina A agregando la genética faltante a la semilla. Los científicos pudieron usar genes de plantas de maíz, que desarrollan naturalmente altas cantidades de pro-vitamina A. El alimento bioenriquecido resultante se conoce como arroz dorado.

Los criadores de cosechas y los científicos continúan aprendiendo más sobre cómo las plantas adquieren, sintetizan y almacenan micronutrientes para nuestros alimentos. Las metas futuras incluyen acelerar el ritmo de reproducción para traer más cultivos bioenriquecidos al mercado. También será importante continuar estableciendo estos cultivos como parte regular del sistema alimentario mundial.

Fuente: ASA/CSSA



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