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Científicos chinos demuestran el aumento del rendimiento del maíz con el uso de mantillos de paja

El mulching o acolchado del suelo con mantillos de paja, le proporciona un mayor contenido de carbono y la conservación del agua.
26/04/2018
Cultivo de maíz con mantillo de plástico (derecha) y de paja (izquierda). / Foto: Jun Wang


¿Cómo se aumenta el contenido de agua del suelo y la salud del suelo sin irrigar? Mejor cubrirlo con una capa de paja, concluye un nuevo estudio.

Los agricultores en la meseta de Loess en China han usado durante décadas el plástico y la paja como cobertura del suelo, o mantillo, entre los cultivos. Gran parte de la agricultura de la región, de la cual el maíz es una gran parte, es tierra seca; los cultivos dependen únicamente de la lluvia estacional. Los períodos de sequía pueden dañar el crecimiento y el rendimiento del cultivo. Así que los dos mantillos, tanto económicos como fácilmente disponibles, se usan para detener la pérdida de agua por evaporación y mantener la tierra caliente.
Aunque los acolchados se usaban desde la década de 1970, "no se estaban realizando estudios sobre el efecto del acolchado sobre la calidad del suelo, la salud del suelo y el secuestro de carbono", dijo Upendra M. Sainju. Sainju es un científico de suelos en el Laboratorio de Investigación Agrícola de las Planicies del Norte USDA-ARS en Montana.

Para investigar esto, así como los efectos de los acolchados sobre el rendimiento del maíz, los científicos diseñaron un experimento de cinco años en el que compararon el mantillo de paja, el mantillo de plástico y no mantillo. En sus parcelas de prueba en la Estación Agro-Ecológica de Changwu, cubrieron el suelo en mayo y eliminaron las coberturas cuando el maíz se cosechó en octubre. Tomaron muestras de suelo al final de cada temporada para analizar el carbono. Los científicos también compararon los rendimientos de maíz entre las diferentes parcelas.

En promedio, el rendimiento de maíz fue más alto en el mantillo plástico, en un 21 a 25 por ciento. El mantillo de paja también aumentó el rendimiento en comparación con el suelo desnudo, pero solo en un cinco por ciento. ¿Qué podría ser responsable de esta diferencia? Como la paja es rica en carbono, los microbios descomponedores se alimentan de nitrógeno libre en el suelo para equilibrar su dieta. Esto lleva el nitrógeno, un nutriente clave de la planta, lejos del maíz, lo que afecta su rendimiento.

Sin embargo, el carbono orgánico del suelo fue más alto en las parcelas de cobertura de paja. Esto es deseable porque los suelos ricos en carbono son mejores para eliminar los gases de efecto invernadero del aire, dijo Sainju. Los suelos de mayor contenido de carbono también contienen más nutrientes y tienen una estructura parecida a la de una galleta. Ambas cualidades benefician a los cultivos.

En las parcelas de cobertura de plástico, el agua extra aumentó la actividad microbiana. Los microbios hambrientos consumieron materia orgánica del suelo, convirtiéndolo en dióxido de carbono en el proceso. Usar el carbono del suelo reduce rápidamente la capacidad del suelo para actuar como sumidero de carbono.

"Pensamos que el mantillo de plástico sería mejor porque aumenta la humedad del suelo", dijo Sainju. "El resultado fue sorprendente en el sentido de que si tienes demasiada agua aumenta la actividad microbiana, que puede descomponer el carbono orgánico".

La creación de carbono en el suelo es un objetivo importante a largo plazo en todo el mundo, especialmente en China. Los agricultores en China pueden ganar dinero con créditos de carbono cuando mejoran la capacidad del suelo para almacenar carbono. Esto hace que la paja sea la ganadora, según los investigadores. Aunque el mantillo de paja aumentó la actividad microbiana que utilizaba nitrógeno, los agricultores pueden ajustar el uso de fertilizantes nitrogenados para ayudar a equilibrar los procesos. Esto aumentará el carbono del suelo y generará altos rendimientos.

A continuación, Sainju va a probar los mantillos en el campo de un agricultor. Agrega que también planea ayudar a escribir una directriz de política para el gobierno chino sobre los beneficios del mulching.
El estudio fue publicado en la revista de la Sociedad Americana de Ciencias del Suelo. La Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China y el Proyecto Internacional de Cooperación y Cambio Científico y Tecnológico de la provincia de Shaanxi, China, financiaron el proyecto.

Fuente: SSSA

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