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Investigadores de la Universidad de Washington utilizan biosólidos y residuos urbanos para crear una mezcla de tierra vegetal sostenible

La investigación puede proporcionar información objetiva sobre la utilización en la agricultura de un recurso importante que nuestra sociedad producirá sin cesar, en el objetivo de potenciar la economía circular.
EEUU - 04/06/2020
Economía circular
Prueba del equipo para la producción de enmiendas de suelo a base de biosólidos a escala completa. / Foto: Ryan Batjiaka


Lo que baja por los desagües puede usarse para hacer que las cosas crezcan.

El lodo de aguas residuales, cuidadosamente tratado para que sea seguro, se usa a menudo en la agricultura. Ahora, los investigadores están probando estos materiales, llamados biosólidos, para su uso en entornos urbanos.

En un nuevo estudio, los investigadores combinaron biosólidos de alta calidad con otros desechos urbanos: alimentos y desechos de jardín, aserrín, cáscaras de nueces, por ejemplo. Descubrieron que varias de estas mezclas son aceptables en términos de olor y apariencia, y las mezclas también respaldaron el crecimiento de las plantas.

El uso de biosólidos y desechos urbanos para hacer adiciones de tierra vegetal o ingeniería que aumenten la fertilidad del suelo tiene varios beneficios.

"Las adiciones al suelo deben tener nutrientes, e idealmente materia orgánica, para apoyar el crecimiento de las plantas", dice Ryan Batjiaka, investigador de la Universidad de Washington. "Actualmente dependemos mucho de los recursos finitos para suministrar estos nutrientes".

Por ejemplo, el fósforo a menudo se extrae de las minas como fosfato de roca. El nitrógeno se produce sintéticamente mediante un proceso que consume del 3 al 5% de la producción mundial de gas natural.

"Cuando usamos biosólidos y residuos urbanos para crear adiciones de tierra o suelo, no estamos extrayendo estos recursos finitos", dice Batjiaka. "En cambio, estamos reciclando nutrientes que fluyen a través de los sistemas que gestionamos".

Este concepto se extiende también a la capa superficial del suelo. "Podemos importar tierra vegetal virgen, que degrada la tierra en otros lugares", dice. "Sin embargo, es preferible si podemos usar los residuos urbanos para proporcionar lo que se necesita para crear la capa superior del suelo".

Batjiaka entiende que puede haber dudas e incertidumbre sobre el uso de residuos municipales. "Ahí es donde la ciencia juega un papel importante", dice. "La investigación puede proporcionar información objetiva sobre un recurso importante que nuestra sociedad producirá sin cesar".

Los biosólidos municipales utilizados en el estudio fueron procesados ​​rigurosamente para hacerlos seguros. Después del procesamiento, cumplieron con los estrictos requisitos de la Agencia de Protección Ambiental para el uso sin restricciones.

Los investigadores mezclaron los biosólidos procesados ​​con diferentes desechos de patio o madera y arena. También tenían mezclas que incluían biochar. El biochar se deriva de la quema cuidadosa del material vegetal para retener altas cantidades de carbono.
Se plantaron semillas de pepino, rábano y petunia en las diferentes mezclas. Los investigadores probaron con qué frecuencia germinaron las semillas (para pepino y rábano) y qué tan bien crecieron las plantas (petunia). Compararon los resultados utilizando las mezclas de biosólidos con los resultados cuando se utilizan suelos de macetas disponibles comercialmente.

Varias de las mezclas de biosólidos mostraron un apoyo prometedor para el crecimiento de las plantas. En particular, las mezclas de biosólidos y desechos de jardín tuvieron un buen desempeño.

Pero las mezclas de biosólidos necesitan hacer más que simplemente apoyar el crecimiento de las plantas. Necesitan verse y oler bien también.

Se pidió a un grupo de voluntarios que evaluaran y calificaran el atractivo visual y el olor de las diferentes mezclas.

Los voluntarios obtuvieron varias mezclas positivamente. Entre las mezclas que clasificaron más positivamente estaban las compuestas por mitad de biosólidos y mitad de desechos de madera, sin arena adicional.

Los investigadores notaron que las mezclas de biosólidos que los voluntarios preferían tendían a ser las que también apoyaban el buen crecimiento de las plantas.

"Esto realmente tiene sentido", explica Batjiaka. "Las características que pueden reducir el crecimiento de las plantas, como el amoníaco excesivo, también tienen olores desagradables".

Finalmente, el estudio mostró que los desechos municipales se pueden usar para crear mezclas viables de la capa superficial del suelo. Estas mezclas se pueden usar dentro y cerca de los mismos municipios que las generan.

Eso hace que estas mezclas de biosólidos sean sostenibles y económicas. "Si podemos producir productos del suelo localmente, evitamos el transporte de materiales desde lugares distantes", dice Batjiaka. "Eso reduce los costos y las emisiones".

Batjiaka y sus colegas ahora están trabajando para aumentar la producción de estos suelos mezclados biosólidos.

"Se puede esperar que la demanda de productos del suelo en general crezca", dice Batjiaka. "La recuperación de recursos, como la reutilización de los residuos municipales, proporciona herramientas vitales para hacer frente a las amenazas ambientales críticas que enfrentamos actualmente".

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